Thierry Sarmant, docteur habilité en histoire, est directeur des collections du Mobilier national. Mathieu Stoll, docteur en histoire, est conservateur en chef du Service interministériel des Archives de France. Ces deux anciens élèves de l’Ecole nationale des chartes co-signent ce pavé consacré à la façon de gouverner de Louis XIV.

« L’Etat, c’est moi » : c’est par cette formule galvaudée, abusivement prêtée à Louis XIV, que l’on résume trop souvent le gouvernement du Roi-Soleil. Elle évoque un schéma pyramidal devenu classique : au sommet de l’édifice, un monarque absolu, qui depuis 1661 règne sans Premier ministre ; au-dessous de lui, des ministres issus de la bourgeoisie, qui ont remplacé les princes et les grands auprès du souverain, et dont ce dernier entretient la rivalité pour éviter que l’un d’eux ne prenne l’ascendant ; dans les provinces, les intendants, créatures du contrôleur général des Finances. Mais c’est là une présentation d’une excessive simplicité de l’édifice hiérarchique à la tête duquel se trouve Louis XIV resté encore trop mal connu dans l’exercice de son métier de roi.

L’objet de ce livre est de donner une vue générale sur le gouvernement de Louis XIV, en examinant des hommes, des événements, des structures et des procédures habituellement étudiés par des spécialistes d’horizons différents : histoire politique ou biographie classique pour le Prince et ses ministres, histoire sociale pour les grands corps de l’Etat, histoire régionale pour les intendances. Thierry Sarmant et Mathieu Stoll ont voulu dépasser les cloisonnements excessifs qui confinent le département de la Guerre à l’histoire militaire, le département de la Marine à l’histoire maritime, celui des Finances à l’histoire économique et la surintendance des Bâtiments du roi à l’histoire de l’art. Ce livre nous entraîne donc, à côté du monarque, parmi les hommes, les structures, les usages, les pratiques, les idées en vigueur dans la conduite de la France sous le Roi-Soleil. C’est l’occasion d’apprécier les rapports de force et d’influence respectives, au sein du gouvernement, comme entre gouvernement, administrations et pouvoirs locaux.

Régner et gouverner, Thierry Sarmant et Mathieu Stoll, éditions Perrin, collection Tempus, 896 pages, 12,50 euros

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